La basura electrónica y su impacto en la salud

La exposición a la basura electrónica aumenta el riesgo de muerte fetal y partos prematuros, dice estudio de la OMS

Foto: Cortesía Green Peace

Un nuevo informe de la Organización Mundial de la Salud (OMS) advierte que la exposición de las mujeres embarazadas a los desechos electrónicos aumenta el riesgo de muerte fetal y partos prematuros. La investigadora de contaminación ambiental, Okunola Alabi, habló con Wale Fatade de The Conversation Africa sobre el problema de los desechos electrónicos en Nigeria.

La exposición humana a los desechos electrónicos está aumentando en Nigeria. Esto se debe a la eliminación indiscriminada y los métodos de reciclaje informales y toscos en el país. Para agravar el problema, muchos mercados electrónicos y vertederos informales están ubicados en áreas residenciales. Esto expone a los niños y las mujeres a los componentes tóxicos de los desechos electrónicos. Estos se encienden constantemente, liberando humos tóxicos a la atmósfera y contaminando el agua potable subterránea.

Esto ha dañado la salud y el bienestar de las personas expuestas a estos componentes peligrosos. En 2020, informamos sobre la bioacumulación de metales pesados en la sangre de niños expuestos a desechos electrónicos, acompañada de un daño significativo en el ADN.

Las mujeres representan alrededor del 40% de todos los trabajadores de reciclaje informales y las personas que extraen valor de los desechos electrónicos en Nigeria.

Los estudios sobre el efecto de los desechos electrónicos en mujeres y niños son limitados en Nigeria. Pero hemos realizado algunas investigaciones en el área. En un estudio, preguntamos a los trabajadores y residentes de Lagos sobre sus percepciones de este riesgo. Nuestra investigación mostró que las mujeres que trabajaban y vivían cerca de los dos mercados electrónicos más grandes de Lagos informaron sobre el aborto espontáneo y el cáncer. El aborto espontáneo y el cáncer representaron el 5.3% y el 6%, respectivamente, de los problemas de salud reportados en este estudio.

Se ha demostrado que muchos de los productos químicos en los desechos electrónicos tienen el potencial de causar daño al ADN tanto en las madres como en los fetos. La eliminación indiscriminada y el reciclaje informal constituyen un grave riesgo para la salud pública de las mujeres embarazadas y en edad reproductiva.

Foto: Cortesía Iberdrola

El país carece de actividad oficial de reciclaje y políticas de gestión eficaces. Los materiales de desecho electrónicos se eliminan con los desechos sólidos urbanos, se vierten de manera informal o se dejan en hogares, oficinas y almacenes. Grandes volúmenes se queman al aire libre y se reciclan toscamente. Esto contamina el medio ambiente y pone en peligro la salud de los trabajadores de los sitios y de los residentes cercanos. La quema de desechos electrónicos aumenta la velocidad a la que el agua subterránea se contamina con sustancias químicas tóxicas. El agua subterránea es el depósito de agua potable. Beber agua contaminada se ha relacionado con diversas infecciones y enfermedades.

Los componentes de desechos electrónicos son tóxicos y no biodegradables. Cuando los desechos electrónicos se desmantelan y reciclan incorrectamente, se liberan metales tóxicos y contaminantes al medio ambiente.

La OMS estima que Nigeria generó desechos electrónicos por valor de 64.200 millones de naira en 2019 y ocupa el segundo lugar en África después de Egipto.

Esto debería ser motivo de gran preocupación en Nigeria, con una población de más de 200 millones de personas. Los desechos generados en Nigeria, junto con lo que se importa, están contaminando el medio ambiente con productos químicos peligrosos. Existe una necesidad urgente de que los gobiernos de todos los niveles se tomen en serio la eliminación y el tratamiento de los desechos electrónicos para proteger el medio ambiente y la salud pública.

Nuestro gobierno también puede aprovechar el potencial de generación de ingresos si muchos de los componentes de los desechos electrónicos se pueden recuperar y reciclar de manera segura. Los ejemplos incluyen placas de circuito impreso de acero, aluminio, oro, cobre y. Si se recuperaran utilizando prácticas de reciclaje estándar aceptables, Nigeria podría generar ingresos.

La carga de contaminantes sobre la salud humana no se ha estudiado bien en Nigeria. A esto se le debe dar prioridad considerando el alto nivel de contaminantes visto anteriormente en el suelo, el agua de pozo y las plantas comestibles.

La Agencia Nacional de Cumplimiento de Reglamentos de Normas Ambientales debe controlar la eliminación indiscriminada de desechos. Esto reduciría el vertido y la quema a cielo abierto.

El gobierno debe remediar el suelo y el agua contaminados en los vertederos.

El gobierno federal necesita separar las áreas residenciales de los mercados electrónicos para evitar la exposición de los residentes a los contaminantes.

Las personas deben estar informadas sobre los peligros de los desechos electrónicos y cómo eliminarlos.

Los trabajadores de los mercados electrónicos deben usar equipo de protección. Se necesita legislación para proteger a estos trabajadores.

Existe una necesidad urgente de legislación que aborde específicamente los desechos electrónicos en Nigeria. Las normas establecidas, como las directivas de la Unión Europea y los proyectos de ley de la Comisión Nacional de Desarrollo y Reforma de China, deberían ser directrices.

Otros pasos incluyen una financiación adecuada para la gestión de residuos; apoyo a empresas de reciclaje y eliminación; y desarrollo de tecnología de gestión. La Unión Europea tiene pautas para el uso de sustancias seguras y materiales reciclables en la fabricación. Los productores, importadores y minoristas deben ser responsables de la recolección, reciclaje y eliminación de equipos eléctricos y electrónicos. El país también necesita un sistema de normas y certificación para electrodomésticos de segunda mano.

Los ciudadanos deben elegir con responsabilidad al comprar equipos electrónicos. Deben comprobar si contiene sustancias tóxicas y si se puede reciclar.

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